Experimentos de sueño ¿crea Zombies?

Por Just Strange

El insomnio parece ser un fenómeno común en el siglo XXI. Varios estudios en todo el mundo muestran que del 10 al 30 por ciento de la población sufre de insomnio. Pero, ¿la falta prolongada de sueño puede hacer que las personas se vuelvan como zombies?

Hubo un incidente en los años 80 en el que un hombre se acercó a un profesor de neurología, Pietro Cortelli, que era un famoso médico del sueño.

Con una mirada nerviosa le dijo al doctor que sufría de insomnio, que era como una maldición que corría en su familia. En los últimos 200 años, si alguien de su familia sufría de insomnio, esa persona perdía la vida en un año.

El médico escuchó con incredulidad, pensando que era imposible que alguien perdiera la vida por el insomnio. Durante los días siguientes, el médico trató activamente al paciente.

Pronto comprobó que, por muy fuertes que fueran las dosis de somníferos que se le daban al paciente, éste seguía sin poder dormir. A este ritmo, realmente perdería la vida.

El médico estaba desesperado. Buscó otras áreas de estudio tratando de encontrar una respuesta. Durante su investigación, descubrió un interesante manuscrito escrito por médicos soviéticos en la Segunda Guerra Mundial. El manuscrito habla de un experimento que implicaba la privación del sueño y que daba como resultado la creación de soldados zombies sin mente ni sentido del dolor.

Fue conocido como el «Experimento ruso del sueño«. Fue un experimento que salió terriblemente mal y tuvo consecuencias desastrosas: zombies reales. Sin embargo, algunas personas afirman que este experimento nunca ocurrió. Entonces, ¿sucedió realmente? ¿Y qué ocurriría si una persona se viera privada de sueño durante un cierto periodo de tiempo?

Antecedentes

En septiembre de 1939 comenzó la Segunda Guerra Mundial. En ese momento, todos los países implicados intentaban competir militar y tecnológicamente, la Unión Soviética incluida.

Así lo cuenta la historia: Los científicos soviéticos se reunieron para discutir cómo mejorar la eficacia de sus soldados en el combate. Un científico sugirió crear un regimiento que no necesitara dormir manteniéndolos despiertos con un tipo de gas estimulante. Antes de poder utilizarlo a gran escala, primero tenían que probarlo en algunos sujetos.

World War Two era European Hurricane aircraft in flight.
Durante la Segunda Guerra Mundial, todos los países involucrados intentaban competir militar y tecnológicamente. (Image: Honourableandbold via Dreamstime)

 El Experimento

Se dice que se seleccionaron cinco sujetos altos y físicamente fuertes del Gulag para el experimento. El Gulag era un sistema de campos de trabajo soviéticos para prisioneros políticos. En aquella época, todo aquel que se oponía al gobierno soviético cumplía allí su condena.

Una vez que se ingresaba, no se podía escapar. Según las estadísticas publicadas por los historiadores soviéticos en 1989, un total de 10 millones de personas fueron enviadas a los campos entre 1934 y 1947.

Los cinco sujetos fueron seleccionados, encapuchados y trasladados a una instalación de pruebas subterránea. Durante el proceso, se les dijo que se trataba de un experimento secreto a nivel nacional, y que lo único que tenían que hacer era vivir en un espacio cerrado durante los siguientes 30 días sin dormir.

Dentro, se les proporcionaría comida y agua potable, así como periódicos y revistas para entretenerse. Podían hacer lo que quisieran en la habitación, excepto dormir.

Para asegurarse de que no se durmieran, la esclusa de aire sobre la habitación liberaría un tipo de gas estimulante regularmente. Los científicos estarían monitoreando su situación en el laboratorio a través de una pequeña ventana en la puerta y el micrófono en la habitación. Al final del experimento, los prisioneros serían liberados.

Después de escuchar esto, los prisioneros sintieron que acababan de ganar la lotería e inmediatamente aceptaron.

¿Qué tan difícil podría ser vivir durante 30 días en un hotel de «lujo» sin ventanas y sin dormir?

Parecía un pequeño precio a pagar por la tan esperada libertad. Sin embargo, no se dieron cuenta de que algo más siniestro se avecinaba detrás de esa puerta cerrada.

La transformación

Según el manuscrito de la historia, los primeros tres días fueron perfectos para los cinco prisioneros. Tenían suficiente comida. Los alimentos enlatados estaban dispuestos en la habitación. Comieron hasta llenarse y hablaron con entusiasmo sobre sus planes después de salir de prisión.

Cuando se cansaron de hablar, recogieron revistas para pasar el tiempo. Eran completamente ajenos al gas estimulante que se liberaba en la habitación.

Submarine bunker with many tunnels underground.
Los tres primeros días fueron tranquilos para los prisioneros en el centro de pruebas subterráneo. (Image: Alexander Ishchenko via Dreamstime)

Al quinto día, algunos de los sujetos comenzaron a mostrar ligeras anomalías emocionales. Se contaban su trágico pasado mientras derramaban muchas lágrimas. Según los registros, hablaron durante más de un día.

Luego, lentamente, los investigadores notaron que los prisioneros mostraban signos de alucinaciones. Habían dejado de hablarse. Algunos comenzaron a rodar de dolor en el suelo. Esto continuó durante cuatro días.

Justo cuando los investigadores pensaron que este podría ser su límite, un prisionero se levantó de repente y comenzó a correr de un lado a otro dentro de la habitación, gritando mientras corría.

A medida que pasaba el tiempo, más prisioneros parecían hiperactivos y frenéticos. Ya no tenían un estado debilitado, también se estaban volviendo anormalmente fuertes.

Justo cuando la situación en la sala estaba a punto de descontrolarse, un prisionero rompió la lámpara y dejó la sala en completa oscuridad. Se hizo un silencio sepulcral. A estas alturas, la historia se estaba volviendo bastante dramática.

Día 15

Cada día que pasaba, seguía sin salir ningún sonido de la habitación. Antes del experimento, los expertos habían establecido algunas reglas y una de ellas era no abrir la puerta ni intentar comunicarse con las personas que estaban dentro de la habitación.

Pero lo que nunca esperaron es que destruyeran la fuente de luz. Esto significaba que los científicos no podían controlar la situación dentro de la habitación.

Al decimoquinto día, los científicos decidieron echar un vistazo, pensando que tal vez los sujetos estaban simplemente muertos. Si ese era el caso, ciertamente no había necesidad de continuar con el experimento.

Sin embargo, en aras de la seguridad, varios hombres armados escoltaron a los científicos para averiguar lo que ocurría en la sala.

Broken lightbulb laying on the floor.
Como la fuente de luz había sido destruida, los científicos decidieron entrar en la sala el día 15 (Image: Weerapat Wattanapichayakul via Dreamstime)

Cuando la puerta se abrió, un hedor desagradable acompañado del olor a comida podrida los golpeó. Cautelosamente dieron un paso adelante. Entonces vieron un monstruo sin pelo.

Estaba mordiendo un objeto desconocido y rugió. Se abalanzó salvajemente sobre los hombres armados que habían entrado en la habitación.

La aparición de los «zombies»

Se dice que los prisioneros transformados eran inmensamente poderosos. Incluso cuando los oficiales que entraron en la sala les dispararon, no dejaron de atacar.

Era como si no sintieran dolor. Los expertos pidieron inmediatamente ayuda y solicitaron refuerzos. Algunos de las personas del staff perdieron la vida durante la lucha.

Los investigadores encontraron que uno de los cuerpos del prisionero fue separado por sus compañeros en varias partes y esparcido por la habitación. Uno de los cuatro sobrevivientes restantes murió en un forcejeo con los hombres armados.

Los otros tres prisioneros fueron sometidos, pero su condición era irrecuperable. Sus órganos se estaban filtrando y sus costillas estaban rotas. Estas heridas se produjeron antes de que los investigadores abrieran la puerta.

A pesar del desastroso resultado de este experimento, se hicieron descubrimientos sorprendentes. Al parecer, las personas no sólo pierden la capacidad de sentir dolor, sino que emergen con una fuerza sin precedentes, al igual que los zombies si permanecen despiertos el tiempo suficiente con la ayuda de gases estimulantes.

Ha habido mucho debate sobre si este experimento alguna vez tuvo lugar. Parece que la historia podría ser pura ficción, ya que apareció por primera vez en un desafío de creación de leyendas urbanas en línea en 2010.

No se encontró ninguna otra evidencia sólida para demostrar que el experimento sucedió. Sin embargo, dicho esto, los soviéticos estuvieron detrás de una serie de experimentos científicos secretos muy conocidos y documentados desde principios del siglo XX hasta finales de los ochenta.

Ahora, echemos un vistazo a un experimento real y bien documentado de privación del sueño realizado por un jóven de 17 años en 1963.

El experimento de privación del sueño de Randy Gardner

En 1963, el adolescente estadounidense Randy Gardner y sus amigos decidieron realizar un experimento de privación del sueño para su proyecto de ciencias. A diferencia de la historia del experimento soviético, el proceso experimental de Randy no incluía ningún gas o droga para mantenerlo despierto.

Sus amigos planearon ayudar a mantenerlo despierto y un investigador del sueño de Stanford y alguien de la Unidad de Investigación Médica Neuropsiquiátrica de la Marina de Estados Unidos iban a asistir al experimento para ayudar a controlar los riesgos.

Randy Gardner sitting in his bedroom before starting his sleep deprivation science project.
El adolescente estadounidense Randy Gardner realizó un experimento de privación del sueño como proyecto científico en 1963. (Image: Screenshot via YouTube)

Durante las primeras etapas del experimento, Randy tenía bastante sueño. Una vez que pasó las etapas iniciales, mostró signos evidentes de alerta nerviosa motora.

Por ejemplo, recibió una puntuación mejor que la habitual en un partido de baloncesto. Sin embargo, mostró signos de alucinaciones, cambios de humor, falta de concentración y dificultad para hablar.

Con el apoyo de sus amigos y el equipo de experimentación, Randy duró un total de 11 días y 25 minutos, o aproximadamente 264 horas, sin dormir, convirtiéndose en el primer récord mundial de mayor tiempo sin dormir.

Más tarde fue superado por Tony Wright, que logró un total de 266 horas.

Aunque Randy tuvo una mejora significativa en las habilidades deportivas, informó que su sensibilidad al tacto era inesperadamente baja, y cuando se vendaba los ojos no podía distinguir el toque de una mesa.

Cuando alguien tocaba su cuerpo no sentía nada. ¿Suena esto similar a la historia del experimento del sueño soviético en el que el prisionero no sentía dolor? Randy, sin embargo, no se convirtió en un zombie ni se arrancó los intestinos.

Volvamos a la historia al comienzo donde el paciente afirmó que su insomnio era una maldición familiar. Después de un año de tratamiento, su condición de insomnio no mejoró y falleció. Antes de morir, firmó un formulario de donación de órganos, aceptando que se realizará una autopsia en su cuerpo.

Se descubrió que el tálamo del paciente presentaba grandes porciones de necrosis. El tálamo desempeña un papel importante en el control del sueño.

Otras pruebas de laboratorio mostraron la presencia del virus del Prión. Los priones (partículas infecciosas) provocan un estado similar al de los zombies en los animales.

Al igual que la enfermedad de las vacas locas, el virus del Prión corroe el cerebro causando síntomas como la demencia y finalmente resultando en la muerte. En 2019, el virus del prión se propagó en los EE.UU. a 24 estados diferentes en el cerebro de ciervos y alces.

Se la conocía como la “enfermedad del ciervo zombie” o enfermedad de emaciación crónica. Los investigadores creen que el virus también puede propagarse a los humanos.

¿Es posible que el virus del Prión que causa el insomnio en un paciente también puede causar síntomas similares a los de un zombi en los humanos? ¿Podría el propio insomnio acabar causando síntomas similares a los de un zombi en los humanos si el experimento de Randy se prolongara más de 11 días?

El Libro Guinness de los Récords dejó de aceptar récords relacionados con la privación del sueño debido a los posibles riesgos para la salud, por lo que probablemente nunca descubriremos la respuesta.

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