Telescopio espacial James Webb de la NASA, a punto para puesta en marcha de instrumentos

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Troy Oakes
Troy nació y creció en Australia y siempre ha querido saber por qué y cómo funcionan las cosas, lo que le llevó a su amor por la ciencia. Es fotógrafo profesional y disfruta fotografiando los bellos paisajes de Australia. También es un cazador de tormentas profesional y actualmente vive en Hervey Bay, Australia.


Por Troy Oakes

La alineación del telescopio espacial James Webb de la NASA ya está completa. Tras una revisión minuciosa, se confirmó que el observatorio es capaz de captar imágenes nítidas y bien enfocadas con cada uno de sus cuatro potentes instrumentos científicos a bordo.

Tras completar la séptima y última etapa de alineación del telescopio, el equipo celebró una serie de reuniones para tomar decisiones claves y acordó por unanimidad que el Webb está listo para pasar a su siguiente y última serie de preparativos, conocida como “puesta en marcha de los instrumentos científicos”.

Este proceso durará unos dos meses antes de que comiencen las operaciones científicas en verano. La alineación del telescopio en todos los instrumentos del Webb puede verse en una serie de imágenes que captan el campo de visión completo del observatorio.

Lee Feinberg, director del elemento del telescopio óptico Webb en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dijo:

“Estas notables imágenes de prueba de un telescopio alineado con éxito, demuestran lo que la gente de todos los países y continentes puede lograr, cuando hay una visión científica audaz para explorar el universo”.

Las imágenes de ingeniería de estrellas nítidamente enfocadas en el campo de visión de cada instrumento demuestran que el telescopio está totalmente alineado y enfocado. Para esta prueba, Webb apuntó a una parte de la Gran Nube de Magallanes, una pequeña galaxia satélite de la Vía Láctea, proporcionando un denso campo de cientos de miles de estrellas a través de todos los sensores del observatorio. Los tamaños y las posiciones de las imágenes que se muestran aquí muestran la disposición relativa de cada uno de los instrumentos de Webb en el plano focal del telescopio, cada uno de los cuales apunta a una parte del cielo ligeramente desplazada entre sí. Los tres instrumentos de imagen de Webb son NIRCam (imágenes mostradas aquí a una longitud de onda de 2 micras), NIRISS (imagen mostrada aquí a 1,5 micras) y MIRI (mostrada a 7,7 micras, una longitud de onda más larga que revela la emisión de las nubes interestelares así como la luz de las estrellas). NIRSpec es un espectrógrafo más que un generador de imágenes, pero puede tomar imágenes, como la de 1,1 micras que se muestra aquí, para calibraciones y adquisición de objetivos. Las regiones oscuras visibles en algunas partes de los datos de NIRSpec se deben a las estructuras de su conjunto de microobturadores, que tiene varios cientos de miles de obturadores controlables que pueden abrirse o cerrarse para seleccionar qué luz se envía al espectrógrafo. Por último, el sensor de guiado fino de Webb rastrea las estrellas guía para orientar el observatorio con exactitud y precisión; sus dos sensores no se utilizan generalmente para la obtención de imágenes científicas, pero pueden tomar imágenes de calibración como las que se muestran aquí. Estos datos de imagen se utilizan no sólo para evaluar la nitidez de la imagen, sino también para medir y calibrar con precisión las sutiles distorsiones de la imagen y las alineaciones entre los sensores como parte del proceso de calibración general del instrumento de Webb. (Imagen: STScI vía NASA)

El rendimiento óptico del Webb es incluso mejor de lo previsto

El rendimiento óptico del telescopio sigue siendo mejor que las predicciones más optimistas del equipo de ingeniería. Los espejos del Webb dirigen ahora la luz recogida en el espacio hacia cada instrumento, y cada uno de ellos captura imágenes con la luz que recibe.

La calidad de la imagen que reciben todos los instrumentos está “limitada por la difracción”, lo que significa que la fineza de los detalles que se pueden ver es la mejor posible físicamente dado el tamaño del telescopio.

A partir de este momento, los únicos cambios en los espejos serán ajustes periódicos muy pequeños en los segmentos del espejo primario.

Scott Acton, científico de detección y control del frente de onda del Webb, de Ball Aerospace, dijo:

“Con la finalización de la alineación del telescopio y el esfuerzo de media vida, mi papel en la misión del telescopio espacial James Webb ha llegado a su fin.

Estas imágenes han cambiado profundamente mi forma de ver el universo. Estamos rodeados de una sinfonía de la creación; ¡hay galaxias por todas partes! Espero que todo el mundo pueda verlas”.

Ahora, el equipo del Webb centrará su atención en la puesta en marcha de los instrumentos científicos. Cada instrumento es un conjunto altamente sofisticado de detectores equipados con lentes únicas, máscaras, filtros y equipos personalizados que le ayudan a realizar la ciencia para la que fue diseñado.

Las características especializadas de estos instrumentos se configurarán y operarán en varias combinaciones durante la fase de puesta en marcha de los instrumentos para confirmar plenamente su preparación para la ciencia.

Con la conclusión formal de la alineación de los telescopios, el personal clave involucrado en la puesta en marcha de cada instrumento ha llegado al Centro de Operaciones de la Misión en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, y parte del personal involucrado en la alineación del telescopio ha concluido sus funciones.

 

 El telescopio Webb completa la fase de alineación (Crédito: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA)

Aunque la alineación del telescopio se completó, aún quedan algunas actividades de calibración del mismo. Como parte de la puesta en marcha del instrumento científico, se ordenará al telescopio que apunte a diferentes zonas del cielo en las que la cantidad total de radiación solar que incide en el observatorio variará para confirmar la estabilidad térmica al cambiar de objetivo.

Además, las observaciones de mantenimiento en curso cada dos días supervisarán la alineación de los espejos y, cuando sea necesario, aplicarán correcciones para mantener los espejos en sus lugares alineados.

A continuación te mostramos un video que explica la visión distinta que se tiene del universo a partir de lo descubierto por el telescopio espacial Webb

 

Proporcionado por Thaddeus Cesari, NASA Goddard.
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