Encuentran en Etiopía restos del ancestro humano más antiguo

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Por Troy Oakes —

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Partes del fósil humano más antiguo encontrado en Etiopía, de 2,8 millones de años (Imagen: Kaye Reed). Primer plano de la mandíbula parcial.

 

Los investigadores han encontrado un fósil humano en Etiopía de unos 2,8 millones de años. Tiene unos 400.000 años más que los ejemplares más antiguos conocidos en el linaje Homo. El hallazgo consiste en un hueso de la mandíbula inferior y cinco dientes. Conocido como LD 350-1, fue encontrado por Chalachew Seyoum, un miembro del equipo de nacionalidad etíope, en el área de investigación Ledi-Geraru, la región de los Afar, en Etiopía.

 

Site, geography, and geological stratification where the fossil jaw (designated LD 350-1) was discovered.  Credit: Villmoare, et al.
Sitio, la geografía y la estratificación geológica donde fue descubierta la mandíbula fósil, llamada LD 350-1. (Imagen: Villmoare, et al)

 

“Una colina era particularmente rica en fósiles; probablemente era una curva de un arroyo, donde los huesos tienden a reunirse después de que los  animales han muerto”, dijo el otro jefe del equipo de investigación y coautor del estudio, Brian Villmoare.

 

Este fósil proviene de esa colina.

 

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Los científicos tamizan la arena en el lugar Ledi-Geraru donde descubrieron la mandíbula Homo, conocida como LD 350-1. (Imagen: Brian Villmoare)

 

“Hay una gran brecha en el registro fósil entre 2,5 millones y 3 millones de años atrás, no hay nada en relación con los ancestros del Homo perteneciente a ese período, a pesar de la gran cantidad de gente buscando restos”,  dijo Villmoare, un paleoantropólogo de la Universidad de Nevada en Las Vegas, a Live Science. “Ahora tenemos un fósil de Homo a partir de este momento, es la evidencia más temprana del Homo hasta ahora”.

 

 

Close-up images of the Ledi-Geraru partial mandible, as seen from different angles and perspectives. Credit: William Kimbel
Primer plano de la mandíbula parcial de Ledi-Geraru, se ve desde diferentes ángulos y perspectivas. (Imagen: William Kimbel)

 

 El equipo de investigación liderado por Estados Unidos, cree que el individuo vivía aquí cuando el paisaje, ahora reseco, estaba cubierto de pastizales abiertos y arbustos, y era alimentado por ríos y humedales arbolados.

 

“Este es el primer indicio que tenemos de  la transición a un comportamiento moderno. Ya no estábamos resolviendo problemas con nuestros cuerpos, sino  con nuestro cerebro”, dijo Villmoare. Los investigadores sospechan que un cambio dramático en el medio ambiente transformó el paisaje de África oriental. “Podría haber sido algún tipo de cambio ecológico, y los seres humanos tuvieron que evolucionar para no extinguirse”, dijo Villmoare.

A caravan moves across the Lee Adoyta region in the Ledi-Geraru project area near the early Homo site. The hills behind the camels expose sediments that are younger than 2.67 million year old, providing a minimum age for the mandible.  Credit Erin DiMaggio
Una caravana se mueve por la región Lee Adoyta en el área del proyecto Ledi-Geraru, cerca del sitio Homo. Las colinas detrás de los camellos exponen los sedimentos que tienen menos de 2,67 millones años, brindando indicios de la edad mínima posible para la mandíbula hallada. (Imagen: Erin DiMaggio)

 

Otros fósiles que fueron recuperados cerca de los nuevos restos humanos sugieren que la región era mucho más húmeda que Hadar, donde se encontró a Lucy. Restos de antílopes, elefantes, hipopótamos prehistóricos primitivos, cocodrilos y peces fueron recuperados desde el sitio Ledi-Geraru, dijeron los investigadores. Los detalles de los descubrimientos son reportados en dos artículos publicados en Science, según informó The Guardian.

 

Villamoare recordó el momento del descubrimiento. “Escuché gente gritando ¡Brian! ¡Brian! Y fui al lugar de donde provenían, allí estaba Chalachew. Lo reconocí y él dijo: ‘Tenemos un ser humano’. Se había erosionado de la estratigrafía. Eran dos piezas y faltaban algunos dientes, pero era claramente del género Homo“.

 

Geologists Dr. Erin DiMaggio of Penn State (left) and Dominique Garello (ASU, right) sample a volcanic tuff near the early Homo site in the Ledi-Geraru project area.  Credit J. Ramón Arrowsmith
Los Geólogos Dr. Erin DiMaggio de Penn State (L) y Dominique Garello (ASU, R) muestrean una toba volcánica cerca del sitio Homo en el área del proyecto Ledi-Geraru. (Foto: J. Ramón Arrowsmith)

 

Hay un documento aparte publicado en Nature. Fred Spoor del University College de Londres, publicó un informe con la reconstrucción virtual de un cráneo de Homo habilis. “Explorando digitalmente la apariencia del Homo habilis, podríamos inferir la naturaleza de su antecesor, pero no se han encontrado tales fósiles”, dijo Spoor. “Ahora la mandíbula Ledi-Geraru ha aparecido como si hubiera sido mandada a hacer, lo que sugiere un vínculo evolutivo plausible entre el  Australopithecus afarensis y el Homo habilis”.

 

Sin otros restos, todavía sigue el misterio. El equipo dirigido por Estados Unidos ha regresado a donde encontraron el fósil, pero Villamoare dijo que aún no puede decir si han encontrado más o no.

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