Cómo se devolvió la vida al río Támesis

Por Ratul Saha

El río Támesis de Londres se convirtió en un río muerto debido a la revolución industrial de Inglaterra. 

Este río, funcionaba como centro comercial y de transporte y como vertedero de residuos humanos e industriales. El origen del legado industrial de Inglaterra se convirtió poco a poco en una digna cloaca.

Durante el sofocante verano de 1858, el hedor era tan nauseabundo que varios edificios gubernamentales de la ribera se vieron obligados a cerrar. 

Aquel verano se conoció como «La gran peste».

La gran peste

Al nombre de La Gran Peste se le atribuye el mérito de haber impulsado el desarrollo del actual sistema de alcantarillado. El río Támesis, por su parte, no tocó fondo hasta 1957, cuando fue declarado «biológicamente muerto» por el Museo de Historia Natural de la ciudad. Los animales que no habían podido escapar, terminaron ahogándose. 

The Guardian escribió dos años después que «la gente vivía y trabajaba en lo que era, a todos los efectos, una cloaca abierta».

En el siglo XIX, Londres tenía unos 2 millones de habitantes. Miles de personas murieron como consecuencia de los brotes de cólera en la ciudad. En la época victoriana, no había ninguna cura reconocida.

El hombre del camino silencioso (1858). Rutas de la muerte en el río Támesis, cobrando con la vida de las víctimas que no pagaron por limpiar el río.

Se suponía que respirar «miasma» o aire contaminado provocaba la enfermedad y la muerte. El Dr. John Snow, médico inglés y líder en el desarrollo de la anestesia y la higiene médica, propuso que la enfermedad era causada por el agua, pero sus ideas recibieron poca atención. En 1853-54, el cólera se cobró otras 10.738 vidas.

Durante el abrasador verano de 1858, las temperaturas alcanzaron una media de 35 grados centígrados. Como consecuencia, el hedor del río Támesis, se hizo insoportable para todos los que se encontraban en las inmediaciones, incluido el Parlamento, que vio obstaculizadas sus actividades legislativas.

Toneladas de cal fueron rociadas en la orilla de este río y alrededor de las bocas de las alcantarillas que se desbordaban en un intento infructuoso de disolver la peligrosa basura.

El Parlamento se vio obligado a aprobar leyes para crear un nuevo sistema de alcantarillado unificado para Londres. El proyecto de ley se promulgó el 2 de agosto de 1858, y el proyecto comenzó al año siguiente bajo la dirección de Sir Joseph Bazalgette.

Los descendientes de Sir Joseph Bazalgette, quien diseñó el sistema de alcantarillado original de Londres en la época victoriana, han visitado su equivalente actual en las instalaciones de Tideway en Bermondsey, al sureste de Londres. (Imagen: vía tideway.london)

Operación de limpieza 

Después de hacer la vista gorda durante mucho tiempo, Londres finalmente lo salvó.

En 2021, la Sociedad Zoológica de Londres descubrió algo que la organización no había visto en el río Támesis en más de 60 años: señales optimistas de vida.

Cientos de especies, incluyendo 115 tipos diferentes de peces, tiburones de 2 metros, caballitos de mar, anguilas y alguna que otra ballena errante, hicieron de este cadáver su hogar.

Según la evaluación de la sociedad, el río Támesis -el río de la muerte, el río zombi- puede librarse por fin de la etiqueta de «biológicamente muerto». La restauración ha beneficiado a las especies que habitan sus orillas y a quienes viven, trabajan y juegan en ellas.

La nueva posibilidad de vida biológica del río Támesis se debe en parte a los esfuerzos de limpieza de las últimas décadas. Las nuevas prácticas de gestión del agua redujeron significativamente las concentraciones de fósforo durante la década de 1990.

Como resultado, los niveles de oxígeno disuelto, críticos para la supervivencia de muchos organismos acuáticos, han aumentado a corto plazo.

La centenaria infraestructura de alcantarillado será sustituida por una nueva «super alcantarilla» de 4,2 millones de libras y 25 kilómetros.

Alison Debney, responsable del programa de conservación de agua dulce y marina de la Sociedad Zoológica, explica:

«El río ha estado bastante mal durante los últimos 200 años.

La naturaleza nos proporciona tantos servicios que, si se lo permitiéramos, mantendría la vida».

Estado actual del Támesis

También existe la ambición de crear:

  • Un renacimiento de arte y cultura a lo largo de la ribera,
  • lugares culturales a orillas del río,
  • excursiones arquitectónicas y de fauna y flora, y
  • mejora de las conexiones públicas a pie y en bicicleta a lo largo del río.

Estao son sólo algunos de los objetivos de la ciudad. 

Además, el Camino del Támesis, un sendero público que ahora se detiene en el estuario del Támesis en Londres, se está ampliando hasta la costa inglesa.

Antes, el río Támesis era un agua profundamente deprimida, negra y opaca, resultado de la explotación industrial y los desechos humanos.

Hoy sigue siendo pardo y opaco, como probablemente lo será siempre, debido a que las mareas remueven constantemente la suciedad del fondo del río.

Aún así en él hay mucha vida marina, como mínimo, si se sienta a la orilla del río, camina, corre o nada en él, sabrá que está en buena compañía. Además, ahora ya huele increíblemente bien.

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